Les Rwandais sont depuis longtemps habitués à une surveillance à la Pégasus

Paul Kagame

D’après un article de Michela Wrong publié dans The Guardian

Il s’agissait d’un BlackBerry argenté, étonnamment lourd dans la main, appartenant à un homme d’affaires qui s’était envolé de Kigali pour l’Afrique du Sud pour rendre visite à l’ancien chef des renseignements rwandais en exil Patrick Karegeya. L’homme d’affaires, Apollo Kiririsi Gafaranga, s’est vanté de l’avoir acheté au Qatar.

“Cela m’a coûté 10 000 $”, se souvient un ami de Karegeya, leur disant l’homme d’affaires. “C’est un modèle que vous ne pouvez acheter qu’au Moyen-Orient, un téléphone sur lequel vous ne pouvez pas être suivi.” Karegeya le ramassa, le pesa et le reposa sur le comptoir où il se chargeait. “Vous avez été volé”, a plaisanté l’ancien chef des espions.

Avec le recul, l’ami de Karegeya pense que le téléphone n’était qu’un indice parmi une série d’indices qu’ils n’ont pas détectés. “Je n’ai jamais vu un BlackBerry comme ça – cette couleur, ce poids”, se souvient-il. “Il y avait quelque chose de très suspect à ce sujet.” Il est convaincu que le téléphone était en fait un appareil d’enregistrement pour enregistrer les conversations que Karegeya – qui a fui le Rwanda en 2007 et a co-fondé le parti d’opposition du Congrès national rwandais (RNC) – avec d’autres activistes en exil lors de la visite de Gafaranga.

À la veille du Nouvel An en 2013, Karegeya était mort. Lors d’un autre voyage à Johannesburg, Gafaranga l’aurait attiré dans une chambre de l’hôtel cinq étoiles Michelangelo de Sandton, où Karegeya a été sauté par une équipe de quatre hommes et étranglé à mort. En septembre 2019, un magistrat sud-africain a émis des mandats d’arrêt contre Gafaranga et son collègue présumé comploteur Alex Sugira, qui n’ont pas encore été extradés du Rwanda. Officiellement, l’ancien patron de Karegeya, le président Paul Kagame, nie toute implication. Mais son message à un petit-déjeuner de prière peu de temps après était manifestement triomphaliste : « Vous ne pouvez pas trahir le Rwanda et vous en tirer comme ça », s’est-il félicité.

La révélation cette semaine que Carine Kanimba, fille de l’ancien directeur de “Hotel Rwanda” Paul Rusesabagina, avait son téléphone infiltré à plusieurs reprises, avec des preuves de multiples attaques utilisant des logiciels espions du groupe NSO alors qu’elle faisait campagne pour la libération de son père après son enlèvement à Dubaï, puis emprisonné à Kigali, n’a pas surpris les journalistes, les dissidents et les activistes des droits humains du Rwanda en exil.

Peu de sociétés africaines sont plus étroitement surveillées, et les détracteurs du gouvernement ont été informés à plusieurs reprises que le bras de l’État s’étend bien au-delà de ses frontières – Kagame étant apparemment déterminé à traquer les dissidents aussi loin que l’Australie, le Canada, les États-Unis, le Royaume-Uni et Europe continentale.

Si le Rwanda est un client du groupe NSO, comme le suggère le projet Pegasus, il présente une image effrayante de ce qu’un gouvernement déterminé à traquer les « ennemis de l’État » pourrait faire avec des cyberarmes de ce genre. En février, le groupe de défense américain Freedom House a cité le Rwanda comme l’un des praticiens les plus prolifiques au monde de la « répression transnationale », se classant aux côtés de l’Arabie saoudite, de la Chine, de la Russie et de la Turquie. “L’engagement à contrôler les Rwandais à l’étranger et les ressources consacrées à l’effort sont étonnants si l’on considère que le Rwanda est un pays de 13 millions d’habitants où environ un tiers de la population vit en dessous du seuil de pauvreté”, a-t-il déclaré.

La collecte d’informations a toujours été une spécialité de Kagame ; la technologie moderne n’a fait qu’étendre le champ de sa curiosité. Réfugié rwandais ayant grandi dans l’ouest de l’Ouganda, Kagame a été envoyé par Yoweri Museveni – aujourd’hui président ougandais – pour être formé à Dar es Salaam par les services de renseignement militaire tanzaniens.

Rejoignant le Mouvement de résistance nationale (NRM) rebelle de Museveni dans le triangle de Luwero, sa tâche assignée était de collecter des informations incriminantes sur les combattants soupçonnés d’avoir failli à leurs devoirs : s’endormir en sentinelle, faire preuve de lâcheté en patrouille. Son rôle dans les cours martiales qui en ont résulté – qui pourraient entraîner une exécution – a valu à Kagame le surnom de « Pilato », par reference au fameux romain Ponce Pilate qui crucifia Jésus.

Lorsque la capitale ougandaise, Kampala, est tombée aux mains du NRM en 1986, Kagame a obtenu un poste dans le renseignement militaire et a joué un rôle clé dans la formation du Front patriotique rwandais (FPR), une force secrète nichée au sein des forces armées ougandaises. Après que le chef charismatique du FPR a été tué en envahissant le Rwanda en 1990, Kagame a pris nerveusement les rênes de la rébellion, s’appuyant sur un réseau personnel d’informateurs pour vérifier les commandants dont il doutait de la loyauté.

Lorsque le FPR s’est emparé de Kigali après le génocide de 1994, au cours duquel 500 000 à 1 million de personnes ont été tuées par des soldats rwandais et des extrémistes hutus, il a pris le contrôle d’une minuscule ancienne monarchie où la main de l’État était toujours lourde sur ses citoyens. L’ancien président Juvénal Habyarimana avait mis en place un système de surveillance interne dans lequel les responsables locaux faisaient rapport sur les groupes de 10 maisons (nyumba kumi), tandis que les services de renseignement tenaient des listes minutieuses de citoyens jugés subversifs ou loyaux servilement.

Chez lui, Kagame a maintenu le nyumba kumi, dirigé par des cadres du FPR politiquement sensibilisés, comme un instrument très efficace de contrôle social. « Le pays tout entier est une machine à espionner », m’a dit David Himbara, ancien conseiller économique de Kagame, alors que je faisais des recherches sur mon livre. « L’armée, la police, ils viennent dans son bureau pour lui dire des choses. Il ne gouverne pas, il collectionne les rumeurs.

A l’étranger, le réseau des ambassades et des hauts-commissariats du Rwanda a été utilisé pour traquer, intimider et dans certains cas même tuer des journalistes, des activistes des droits humains et des membres des partis d’opposition : des challengers émanant de plus en plus non pas des rangs de la majorité hutu mais de la propre élite tutsie de Kagame .

Dans le passé, la police métropolitaine a formellement averti plusieurs militants du RNC basés à Londres d’une « menace imminente » pour leur vie en provenance de Kigali ; en Belgique, un ancien premier ministre rwandais a été placé sous garde armée ; tandis que la police australienne a conseillé aux dissidents en exil d’éviter les agents rwandais qui opéreraient à Brisbane.

Officiellement, le Rwanda nie avoir utilisé le logiciel Pegasus de NSO, mais l’ancien chef du renseignement et cofondateur du RNC Kayumba Nyamwasa – qui a survécu à des tentatives répétées d’assassinat en Afrique du Sud – note que le FPR entretient des liens militaires et de renseignement extrêmement étroits avec Israël depuis le génocide et que la frontière entre l’armée israélienne et les entreprises dérivées vendant du matériel de renseignement est nettement floue.

La fille d’un militant de l’hôtel Rwanda placée sous la surveillance de Pegasus

Kayumba, qui avait déjà été informé par WhatsApp en 2019 qu’il était l’un des 1 400 utilisateurs ciblés par Pegasus, se souvient avoir appris que son téléphone avait été compromis. « Quand j’ai quitté le Rwanda, je pensais que j’étais probablement surveillé par le système de télécommunications de l’État rwandais et des entreprises de télécommunications privées en Afrique du Sud », m’a-t-il dit. “Mais en 2018, on m’a dit les détails d’une conversation qu’un proche de moi avait eue avec un ami, j’ai vérifié, ces détails étaient corrects et j’ai senti qu’un système de surveillance plus élevé était impliqué.”

Conscients qu’ils sont susceptibles d’être traqués, les Rwandais à l’étranger tentent de rester sous le radar en changeant de combiné et de numéro, en utilisant des « poignées » anonymes et en migrant d’une plateforme à une autre. WhatsApp a été largement abandonné au profit de Signal et Telegram, mais de nombreux utilisateurs ne font pas confiance non plus, les messages chronométrants disparaissent automatiquement après des périodes définies. C’est une bataille difficile, cependant, disent les activistes, car de nouveaux numéros et combinés peuvent bientôt être identifiés et verrouillés via les conversations des cibles avec les contacts existants.

De nombreux Rwandais sont si méfiants à l’égard de tous les modes de communication électronique qu’ils ne feront que s’éloigner du prosaïque et du banal lorsqu’ils seront assis face à face. De cette façon, la simple connaissance de l’existence de Pegasus a eu un effet dissuasif sur la liberté de pensée dans cette petite mais influente nation d’Afrique centrale.

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